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Edward Johnston: studiò le forme delle lettere scritte a penna sugli antichi manoscritti del British Museum...

Nato nel 1872, di origine scozzese, era un giovane piuttosto fragile e indeciso, sicuro solo di voler lasciare la facoltà di Medicina per iniziare gli studi artistici, quando all'età di 26 anni arrivò a Londra da Edimburgo. Grazie a certi suoi amici venne presentato alla persona che faceva al caso suo, cioè W. R. Lethaby, l'originale direttore della Central School of Arts and Crafts. Con i suoi lavoretti alla scrittura Johnston catturò l'attenzione di Lethaby, il quale gli dette molto incoraggiamento e fiducia e lo indirizzò a sua volta a Sidney Cockerell, che era stato il segretario di William Morris. Egli solamente - con Emery Walker, che collaborava con lui alla Kelmscott Press - si era dedicato allo studio degli antichi manoscritti che andava collezionando. Quando Johnston arrivò a Londra nel 1898, Morris era morto da due anni, ma rimanevano ancora alcuni esponenti dell'Arts and Crafts a mantenere vivo un certo interesse per gli antichi codici, e tra questi Lethaby e Cockerell. Quest'ultimo aiutò e consigliò Johnston mettendogli a disposizione i codici di Morris e indirizzandolo alla British Library dove gli indicò gli esempi più utili ad essere studiati. Così Johnston si buttò con grande entusiasmo a riscoprire gli antichi procedimenti di scrittura, per capire da dove le lettere derivassero la loro forma. Per sua fortuna non ebbe nessun maestro, poichè nessuno sapeva niente di scrittura. Seguendo un'intuizione che doveva esserci una relazione stretta tra le lettere e lo strumento di scrittura, scoprì che è la penna larga (all'epoca era in uso soprattutto il pennino a punta fine) a generare i tratti pieni e quelli fini delle lettere, cosa che ora si dà per scontata. Dà avvio così alla tradizione della penna larga, fondamentale nel forgiare la forma delle lettere. Riuscì anche a capire la relazione tra l'angolo di scrittura e la forma delle lettere. La calligrafia diventa quindi, grazie all'analisi e allo studio di Johnston, un'arte estremamente rigorosa, su base geometrica e scientifica.


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